The film crew is still at work on the closeby motu Tautira (also called motu Fenua Ino), and every morning at six o’clock the entire crew arrives in outrigger canoes. Matisse works as well, but in his own art. He stays out of the way of the film crew, but draws the landscapes, the pandanus roots that look like elaborate chandeliers, and tropical coconut trees that reach almost horizontally toward the ocean.

The highlight of Matisse’s stay in French Polynesia In May of 1930, Matisse boards the ship La Mouette and sets sail for the coral islands and atolls of the Tuamotu Archipelago. He spends almost a month in the Tuamotus, and his journey there is another extraordinary aspect of his stay in French Polynesia. At the time he is the only tourist in these remote islands, and he is sixty years of age. On Apataki atoll he meets with the administrator, Francois Herve, who teaches him about pearl farming. He visits French Polynesia’s first pearl farm, and is one of few to believe in the project, but the farm never passes its embryonic state. He explores the atoll with its surprising and impressive structure, and spends time mediating on the osmosis of the sky, the land and the ocean. Everything appears fluid and spiritual to him, and in an attempt to explain this feeling of being far from everything, Matisse later tells his friend—the poet, painter and musician Andre Verdet from Nice— that: “Here even the memory of Mozart seems distant.” In Fakarava Matisse experiences the highlights of his entire trip while visiting Madeleine and Gustave Terorotua. Madeleine (who later divorces Gustave and goes on to become the famous Polynesian dancer and choreographer better known by the name Madeleine Moua) is in charge of the school at Rotoava (Ecole d’application des Iles), while Gustave’s job is to maintain the administrative buildings of the school. Gustave is an excellent free diver and spearfisherman, and he takes

Matisse with him everywhere. Matisse’s stay in Fakarava is, in short, a life changing experience. He participates intensively in “island-life,” and with it he experiences a return to nature, a return to a simple and natural way of life, a revival of an optimistic attitude and the faith that the future holds constant happiness. He falls in love with this way of life and reflects upon his lifestyle at home, back in France, which now appears absurdly complicated to him. He feels as if he “finds himself,” and is stripped naked of old fears and constraints. He lives in and for the moment.

Becoming one with this new world He swims, dives and becomes one with a new world of shapes and colors. He “becomes” the fish, the lagoon, the ocean. And he draws…of course. He draws. His letters speak in detail of everything he sees, and are often humorous, literally gleaming with happiness. Artistically speaking, it is as if he has discovered a fabulous new well of inspiration, and he begins using new imagery, spaces and light. He is captivated by the immensity of spaces, and the blending of the colors of the sky and the lagoon with tones of emerald and jade…The images and inspirations that he meets with in French Polynesia continue to come back to him, and inspire him until the end of his life in 1954. In 1947, he brings the art of modern painting to a new dimension when he roughly cuts colors paper with scissors and makes bold paper cutouts, or “gouaches”. In 1951, the imagery of the islands is subliminally represented in the breadfruit tree leaves, and the corals, fish, starfish or “leaves of the lagoon” that he paints in the chapel of Vence. When he creates the windows, the old painter with eternal youth plays with the light and the sun just like he did in the lagoon of Fakarava. He creates colored light in immaterial, sensual and sacred tones…

story paule laudon - Writer and specialist of Matisse and Gauguin in their Polynesian periods.

Il y reviendra plusieurs fois, emmagasinant et s’imprégnant. La profusion végétale le captive partout, particulièrement dans le jardin de la Mission catholique où il va tous les jours. Tout un monde vit, grandit, mûrit, explose en couleurs et en formes étranges, baroques, intensément décoratives. Dès le 30 mars, il écrit à sa femme: «des fruits extraordinaires, et sur l’arbre à pain, chaque fruit est jaune, vert clair, les feuillages beau vert riche profond lumineux… Tout ça est un peu affolant». Il reçoit un choc puissant qui va se répercuter dans son œuvre jusqu’à la fin de sa vie. De même devant la vue de la fenêtre de sa chambre, au deuxième étage de l’hôtel Stuart, qu’il dessine. Il transpose, déplace les objets, ordonne l’espace selon son propre rythme, modifie la position de l’île de Moorea. Il en reproduira l’image, en 1935, sur un carton de tapisserie, Fenêtre à Tahiti (Musée Matisse de Nice). L’année suivante, mécontent de l’exécution de la tapisserie, il en fera un autre, Fenêtre à Tahiti II (Musée Matisse du Cateau-Cambrésis), simplifié, en aplats de couleurs pures.

Au-delà de la fin de la route Le soir, il va souvent au cinéma. Il en est fort curieux. Aussi, il accepte avec enthousiasme l’invitation de Murnau et Flaherty dans la presqu’île de Tahiti. Les cinéastes achèvent de tourner «Tabou» qu’ils ont réalisé à Bora Bora, sur le motu Tapu, pendant plus d’un an, et qui sera l’un des derniers chefs-d’œuvre du cinéma muet. Matisse passe une semaine à Tautira, au-delà de la fin de la route, loin

de toute civilisation, de tout confort, en pleine nature, au rythme du soleil. Sur le rivage sauvage dans une case de Robinson. Et sur le motu Tautira (ou motu Fenua Ino) où l’ «on tourne». Dès six heures, toute l’équipe débarque en pirogue et se met au travail. Matisse aussi. À l’écart, pour ne pas gêner, il dessine le paysage, les pandanus dont les racines se prennent pour des candélabres, les cocotiers qui ont perdu leur verticalité. Et le vent qui fait pencher les arbres s’engouffre dans les croquis.

La quintessence de son séjour dans nos îles En mai 1930, Matisse embarque sur la goélette La Mouette et va vivre près d’un mois aux Tuamotu, sur deux îles de corail. Autre fait exceptionnel, il est le seul étranger. Et il a soixante ans. À Apataki, chez l’administrateur, François Hervé avec lequel il apprend beaucoup sur la pêche nacrière. Il voit la première ferme perlière à laquelle il est l’un des rares à croire et qui restera à l’état d’embryon ! Découverte de l’atoll : structure inouïe, osmose du ciel de la terre et de la mer… Tout n’est que fluidité et spiritualité. «Le souvenir même de Mozart nous y paraît étrange» dira-t-il à André Verdet, poète, peintre et musicien niçois. A Fakarava, il vit la quintessence de son séjour dans nos îles, avec Madeleine et Gustave Terorotua. Madeleine dirige l’école de Rotoava, Ecole d’application des îles (elle divorcera et deviendra la célèbre danseuse chorégraphe Madeleine Moua).

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HENRI MATISSE, "POLyNéSIE LA MER", CARTON POuR TAPISSERIE, 1946 / heNri mATisse: "polyNésie lA mer" (polyNesiA The seA), CArdBoArd For TApesTry 1946

VuE ACTuELLE DE L'ATOLL DE FAkARAVA Où SéJOuRNA MATISSE EN 1930 / preseNT view oF The AToll oF FAkArAvA where mATisse lived iN 1930

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